Il a été impossible jusqu’à aujourd’hui de retrouver l’identité exacte du Maître de Saint Barthélemy, un des plus grands artistes européens de la fin du XVe siècle, qui n’a eu ni élèves, ni suiveurs.

Originaire sans doute de la partie septentrionale des Pays-Bas et actif entre 1475 et 1510, il appartient à l’école de Cologne où il semble s’être fixé vers 1480.
Cette école maintient avec éclat une conception médiévale de la peinture jusqu’au début du XVIe siècle, témoignant d’une volonté d’idéalisme dans la représentation et de perfection artisanale dans la facture.

Tout imprégné de l’influence des Pays-Bas, ce tableau date de la première partie de la carrière de l’artiste et se caractérise par un dessin anguleux : figures raides et isolées, visages aux traits accentués et aux vêtements aux plis cassés.Il faisait partie d’un retable consacré à la vie de la Vierge Marie dont les panneaux sont aujourd’hui dispersés.

A partir du XIVe siècle, pour la représentation de la naissance du Christ, la scène de l’accouchement est remplacée par la Vierge à genoux adorant l’enfant Jésus, à la suite d’une vision de sainte Brigitte de Suède (1302-1373).

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