Vernet séjourne vingt ans en Italie, de 1734 à 1753.Héritier des grands paysagistes des générations précédentes, il se forme à leur exemple mais aussi à l’école de la nature.

Il multiplie les séances de dessin sur le motif sur la côte et dans les collines avoisinant Rome. Ses contemporains s’émerveillent du réalisme avec lequel il représente les richesses de la nature et analyse la variété des effets du climat et du passage des heures sur un paysage.

Non content de « rivaliser avec la nature », il anime ses compositions de figures gracieuses et pittoresques qui donnent l’échelle, « talent que Claude n’avait pas » écrit Diderot, son plus grand admirateur.

Vernet fournit à une clientèle internationale, surtout britannique - sa femme est anglaise - des souvenirs des sites les plus prisés comme ces célèbres « Cascatelles » qu’il reproduira près de quarante fois.

M. A. P.

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