Berthe Morisot fut la seule femme peintre qui participa chez Nadar, à la première exposition des impressionnistes, en 1874. La même année elle épousa Eugène Manet (1833-1892), le frère d’Edouard Manet qui avait fait d’elle de nombreux portraits.

Pour sa première exposition chez Nadar, la jeune femme  expose des pastels, des aquarelles et quatre peintures dont Le Berceau, peint en 1872 (Paris, musée d'Orsay), qui représente sa sœur Edma contemplant sa fille endormie. Après ces débuts remarqués, Berthe continue d’exposer régulièrement avec le groupe et à nouer de solides amitiés avec les peintres et les écrivains proches de ses préoccupations artistiques. Monet et le poète Mallarmé furent pour elle et sa famille des amis très proches. Renoir fut également un fidèle compagnon, particulièrement à la fin de la vie de Berthe Morisot. Ils peignirent parfois ensemble en échangeant motifs et idées.

On retrouve dans le tableau du Petit palais, la touche libre et vigoureuse, la fraîcheur de ton caractéristique des impressionnistes. Ses harmonies roses et vertes rappellent celles des baigneuses de Renoir. Œuvre des dernières années du peintre, elle peut se lire comme un hymne nostalgique à la jeunesse. Après le décès d’Eugène Manet, Berthe délaisse de plus en plus la peinture de plein air pour travailler la figure d'après des modèles, dans l’atelier aménagé dans son nouvel appartement, rue Weber, près du Bois de Boulogne. Elle fait alors souvent poser sa fille Julie, qui fera don de La jeune fille en décolleté au Petit Palais. Parmi les modèles qui viennent à l’atelier figurent deux sœurs, Jeanne-Marie, reconnaissable sur d’autres peintures à sa chevelure rousse et Marthe, représentée ici avec un bouquet de fleurs dans ses cheveux bruns.

I.C.

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