Ce dessin est une étude pour la figure principale du Triomphe de la République dont la maquette en plâtre, réalisée par Jules Dalou, est conservée au Petit Palais.

La maquette a été présentée par Dalou au concours ouvert pour un monument à la République à Paris en 1879. Non retenue pour l’actuelle place de la République, elle est néanmoins choisie par les conseillers municipaux pour orner la place de la Nation.

Dalou conçoit un monument gigantesque, 12 mètres de haut, 22 de long, 12 de large, dont les figures mesurent près de 4,50 m de haut. Le sculpteur mettra vingt ans à réaliser l’œuvre définitive en bronze. Le Triomphe de la République, dont l'inauguration en novembre 1899 donne lieu à une grande fête républicaine, constitue encore aujourd’hui l’ornement principal de la place de la Nation à Paris. 

Cette étude s’inscrit dans un ensemble de travaux préparatoires à l’exécution de la maquette de 1879. Dalou travaille le sujet alors qu’il est encore en exil à Londres en raison de son passé communard. Deux autres études pour le Triomphe de la République sont connues : l’une pour la figure de l’Abondance, conservée dans une collection particulière ; l’autre pour la figure de la République, conservée au musée d’Orsay (inv. RF 24249).

Cette étude provient de la collection d’Auguste Becker, le praticien et l’ami de Jules Dalou qui a recueilli l’ensemble de la documentation trouvée dans l’atelier (dessins et documents d’archives) à la mort du sculpteur en 1902. Une partie du fonds Becker a été dispersé lors de la vente Delestre en 1978 ; l’autre partie est encore en main privée.

Généreusement donné à l’occasion de l’exposition Jules Dalou, le sculpteur de la République organisée au Petit Palais au printemps 2013, ce dessin constitue un témoignage essentiel concernant la genèse d’un des chefs-d’œuvre de Jules Dalou, sculpteur majeur de la collection du Petit Palais.

C. C.

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