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Ce buste en terre cuite représente l’architecte du Petit Palais, Charles Girault, en habit d’académicien : Charles Girault a en effet été élu à l’Académie des Beaux-Arts en 1910 en remplacement de Coquart. L’inscription présente sur le socle permet de dater et d’attribuer l’œuvre, réalisée en 1920 par le sculpteur Denys Puech (1854-1942).

Élève de Jouffroy, Falguière et Chapu, Denys Puech remporte le prix de Rome en 1884 et mène ensuite une brillante carrière de sculpteur : nommé membre de l’Institut en 1905 (d’où peut-être la mention de « cher confrère » portée sur le buste de Girault), il est directeur de la Villa Médicis à Rome de 1921 à 1933, date à laquelle il est remplacé par Landowski.

A côté d’une production monumentale importante, Denys Puech a réalisé de nombreux portraits de ses contemporains. Le Petit Palais conserve dans ses collections une œuvre de l’artiste, La Pensée, commandée par la Ville de Paris en 1899 pour la cour de la Sorbonne mais refusée par la Commission des Beaux-Arts qui la jugea déplacée dans le cadre de la célèbre université.

Le portrait de Girault, très réaliste, est conforme à l’esthétique académique. Le sculpteur a pris soin de représenter les détails de l’habit de son « confrère et ami », ainsi que la moustache et la barbe soigneusement taillée, Ce détail caractéristique se retrouve également sur le médaillon en bronze d’Emile Peynot (1850-1932), réalisé à Rome en 1885, et sur le portrait peint par François Schommer, également donnés au Petit Palais en 2012 par un descendant de l'architecte.

C. C.-V.

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