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Peintre et sculpteur, Louis-Robert Carrier-Belleuse (Paris, 1848 – Paris, 1913)  se forma auprès de son père, le célèbre sculpteur et fondeur Albert Ernest Carrier-Belleuse, puis à l’Ecole des Beaux-arts, auprès de Cabanel et de Boulanger. Le Petit Palais possède trois de ses oeuvres, dont le célèbre Porteurs de farine, scène parisienne (1883).

Le « portrait de l’artiste », dont cette photographie est un témoignage original, évolue considérablement à la fin du XIXe siècle. Le portrait posé des grandes personnalités est devenu une pratique incontournable, par l’entremise de grandes firmes comme la maison Braun. À l’opposé, le pleinairisme promeut une image plus spontanée du peintre ; la photographie se saisit du sujet du « peintre au motif », pour mettre en scène cette nouvelle conception de la peinture.

Le sujet ici semble être tout autant l’artiste au motif que la vie dans la rue et l’étonnement amusé des badauds. Les personnages au premier plan observent l’artiste mais aussi le photographe qui prend la scène. Peut-être s’agit-il pour le photographe de rendre compte du sujet, ce « motif » que l’artiste est venu chercher dans un lieu pittoresque (la Normandie ? les bords de la Seine ? C’est ce que semblent indiquer les filets de pêche suspendus au-dessus de l’artiste). Le portrait de l’artiste au travail devient l’occasion pour le photographe de produire une image spontanée, non posée, aux antipodes de la photographie officielle.

S. G. C.

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