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Degas aborda au pastel presque tous ses sujets de prédilection : courses, danseuses, femmes à leur toilette. À partir des années 1880, alors que sa vue commence à décliner, l’artiste privilégie cette technique qu’il utilise sans limite, réalisant en tout plus de sept cents pastels, dont certains de format exceptionnel comme celui-ci.

Degas appréciait la compagnie de Madame Rouart et de ses enfants. Lié d’amitié à Alexis Rouart, il partageait leur intimité familiale et allait dîner chez eux tous les mardis, 36, rue de Lisbonne, à Paris. Comme son frère Henri Rouart, il était lui aussi amateur d’art et avait réuni une remarquable collection de tableaux et de dessins modernes.

Madame Alexis Rouart est représentée entourée de ses deux filles, Hélène, blottie contre elle, et Madeleine, tournant le dos, assise sur la chaise à droite. En effet, Degas met étonnamment en scène ici une dispute entre la mère et sa fille, l’intensité des couleurs vives répondant à la violence du sujet représenté.

G. R.

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